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oceanos de diamante liquido en Urano y Neptuno?

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De Jose Manuel Nieves (el 18/01/2010 a las 23:05:02, en Ciencia)


Es solo una posibilidad, pero podrïa ser tremendamente real. El diamante es uno de los materiales mas duros de la Naturaleza, pero si se dan las condiciones adecuadas, puede existir en estado lïquido. Tras calcular con gran precision cuales son esas condiciones, un equipo de fïsicos de la Universidad de Harvard ha llegado a la conclusion de que se dan de forma natural en dos de los planetas del Sistema Solar, Urano y Neptuno (en la imagen). El estudio acaba de ser publicado por Nature Physics.



Lo primero que hicieron los investigadores, dirigidos por Isaac Silvera, del Departsamento de Fïsica de la citada Universidad, fue tomar medidas detalladas sobre el punto de fusion del diamante. Algo nada sencillo, dada su increïble dureza y al hecho de que, cuando se calienta a temperaturas muy altas (de varios miles de grados), se transforma en grafito. Sin embargo, cuando se encuentra en estado lïquido, el diamante se comporta de forma muy parecida al agua, con formas solidas flotando como icebergs sobre la superficie lïquida.

Para evitar el problema de su transformacion en grafito, el equipo de investigadores decidio someter diamantes a una presion extraordinariamente alta bombardeandolos con laseres de gran intensidad. Y por fin sucedio: los diamantes se licuaron a una presion cuarenta millones de veces superior a la que existe aquï, en la Tierra. 

Al reducir esa extraordinaria presion hasta "solo" once millones de veces la que hay al nivel del mar y aumentar la temperatura hasta los 50.000 grados centïgrados, sobre la superficie lïquida de diamante comenzaron a aparecer fragmentos solidos, como si se tratara de bloques de hielo sobre el agua.

Y, para sorpresa de los fïsicos, esos bloques solidos de diamante no se hundieron, como era de esperar, sino que empezaron a flotar como icebergs. El resultado dio pie a algo muy parecido a nuestros mares helados, solo que hechos de diamante en lugar de hielo y agua.

Por increïble que parezca, estas extraordinarias condiciones de presion y temperatura se dan de forma natural en dos de los planetas del Sistema Solar, Urano y Neptuno. Se estima que ambos mundos estan formados, por lo menos en un 10 %, de carbono. Por lo que el hipotético escenario de todo un mar hecho de diamante lïquido, con grandes icebergs del mismo material flotando sobre el, no resulta una idea descabellada.

Sin embargo, s�lo existen dos formas de estar seguros de que estos mares de diamante predichos por la teorïa existen realmente. La primera es enviar una sonda a alguno de los dos planetas para comprobarlo en directo; y la segunda es realizar simulaciones aqui, en la Tierra. Ambos metodos, sin embargo, resultan muy costosos y, ademas, conllevan años enteros de preparaci�n. Asï que, si realmente se decide salir de dudas, no habrïa mas remedio que esperar...

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