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¿Celulas fosilizadas?

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Fósiles revelan secretos
Jonathan Fildes 
BBC
Imagen computarizada de célula de fósil
Así se ve la imagen computarizada de la célula de fósil en el momento de su división.

El momento exacto en que una célula de 550 millones de años comenzó a dividirse ha sido capturado en una imagen tridimensional.
La fotografía pertenece a una serie tomada por un grupo de investigadores que está examinando embriones fosilizados descubiertos en la provincia china de Guizhou.
Los especimenes, descritos en la revista Science, son los fósiles de embriones más antiguos jamás descubiertos y brindan información sobre las primeras etapas en el desarrollo de formas de vida más complejas.
Los científicos utilizaron una avanzada técnica de rayos X para poder penetrar en las células de los embriones y revelar las estructuras que las componen.
"Hemos sido capaces de separar cada una de las estructuras, tanto biológicas como geológicas", señaló el profesor Phil Donoghue, de la Universidad de Bristol en el Reino unido, uno de los miembros del equipo que ha estado trabajando con los 162 especimenes.
Los especimenes se encuentran en impecables condiciones.
Investigación digital
Los minúsculos fósiles pertenecen a la formación Doushantuo, ubicada en el sur de China, la cual consiste en una placa de piedra caliza que se formó entre 635 y 551 millones de años atrás, y cuyas capas están compuestas principalmente de embriones fosilizados.
 Es sorprendente que unas estructuras biológicas tan delicadas puedan estar preservadas en un depósito tan ancestral 
Shuhai Xiao, de la Universidad Tecnológica de Virginia, EE.UU.

El equipo de investigadores cree que los fósiles pertenecen a las crías en desarrollo de un tipo de organismo muy primitivo, parecido a una esponja.
Para poder descubrir la estructura interna de los especimenes, los científicos utilizaron un técnica que se conoce como tomografía computarizada de rayos X microfocales (microCT).
Este método permitió al equipo de investigadores reconstruir imágenes tridimensionales de los fósiles.
Luego, un programa de computación les permitió analizar las células de forma individual.
"Agrandamos digitalmente cada célula de los embriones y luego nos dedicamos a estudiar cada una de ellas", dijo Shuhai Xiao, de la Universidad Tecnológica de Virginia, en Estados Unidos.
Adentro, el equipo halló estructuras con la forma de un riñón, que piensan que podría ser el núcleo o quizá otros componentes internos de las células.
"Es sorprendente que unas estructuras biológicas tan delicadas puedan estar preservadas en un depósito tan ancestral", señaló el profesor Xiao.
En algunos embriones formados por cuatro células, cada una de ellas contenía dos de las estructuras con forma de riñón, indicando que podrían haber sido capturadas en el proceso de ruptura previo a la división celular.
Explosión de vida
Fósiles
La Explosión Cámbrica marcó un momento importante en la evolución de formas de vida complejas.

A pesar de que la placa de sedimento de roca caliza está llena de pequeños fósiles, el equipo no ha podido encontrar ni un solo espécimen adulto.
Investigaciones anteriores sugieren que los embriones eran producto de animales de estructura compleja, los predecesores de los organismos modernos.
Si esto resulta ser cierto, entonces querría decir que las formas de vida multicelulares surgieron muchos antes de lo que se pensaba, en la Explosión Cámbrica de hace 542 millones de años.
En ese momento, los fósiles experimentaron un cambio radical y surgieron muchos de los grupos existentes hoy en día.
Algunos investigadores creen que la Explosión Cámbrica marcó el inicio de la vida animal moderna.
Si bien los animales más complejos comenzaron a evolucionar antes, su desarrollo se aceleró a partir de este momento.
Otros científicos señalan que los animales más complejos ya existían mucho antes de la Explosión Cámbrica, y que este fenómeno sólo fue un período donde se preservaron bien los fósiles.
La formación Doushantuo es importante porque deja ver lo que sucedió antes de la Explosión Cámbrica, y su análisis permite avanzar en el esclarecimiento de esta disputa.

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